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嵐が明けた穀物海岸を追うものと追われるものが往く。
先行するのはイスパニア籍の大型クリッパー。追いすがるのはイングランド籍の大型ガレオンと随行する突撃オスマンガレー。勝負の行方は?というわけで前回の続きである。

標的の大型クリッパーは黄金海岸に向かうと思いきや、やや南よりに舵を切り南大西洋へと抜けた。遅れじと南大西洋へ南南西へ舳先を向けて進入する。そこに待っていたのは真っ向から吹き付けるアゲインストの強風であった。
『ごっつい向かい風だなあ』エバラがぼやく。
『勝負所だな』応じて返した。
『だから俺を信用しろって』

縦帆性能の差だろう、ゆっくりとだが彼我の距離が開いていく。
このまま真っ直ぐ追っては置き去りにされるだろう。左舷11時方向に標的の姿を捉えながら吹き付ける風を味方につけるべくやや左に向けて舵を切る。大型ガレオンは縦帆性能ではクリッパー系にはどうあっても及ばない。しかし横帆に特化された分横風を味方につける能力は秀でているのだ。舳先からおよそ30度の角度で風をうけ、くの時を描くように横に膨らみながら標的を追う。狙い通り徐々に開きつつあった差は詰まり、逆に我々は標的に対して迫りつつあった。

危機を察した標的は距離があるうちに左舷へ舵を切り、東方向へ転進。かなり大きな角度の旋回を行ったはずだがあまり減速した様子が見られない。FS造船によって旋回能力を大幅に強化されているのか、追加帆で旋回を落とし過ぎないように調整しているのか。

『しかしあちらもログアウトしないな』エバラが感心したように呟いた。
『・・・大型クリッパーのプライドにかけてスピード勝負でケツまくれないんだろうよ』
『しかし両方はぇぇなあ』
『ああ、流石は大クリ、楽はさせて貰えない。燃えてきたぞ』

言いつつも急加速を解除し旋回操作。舵が効きだしたと同時に急加速を再発動。ここでミスは許されない・・・この局面こそ待ち望んた最大のチャンス!敵艦を追いこちらも東方向へ転進。敵の進路が真東であるのに対しこちらは南にバンクを取りながら北東方向に進路を取った。南大西洋の風は北西方向である。これを味方につけるための一手・・。敵艦の南側、右舷に回り風上を取る!



アビーム、という言葉がある。帆船にとって最も帆走しやすい風とは、実は真後ろからの追い風ではない。真横、ないし斜め後ろから受ける風こそがもっとも推力を得ることが出来るのである。この仮想世界において、これはもしかしたら真実ではないかもしれない。しかし経験上横帆の船は確かに斜め後ろからの風でこそ最大のパフォーマンスを発揮しうるのだ。



風上を取り、一伸びを見せた大型ガレオンは今にも大型クリッパーの後ろ髪を掴む距離に迫った。もしかしたら、彼我の旋回能力の差による立ち上がりの差であったのかもしれない。真実はどうあれ、こちらの手を逃れようと北に旋回した大型クリッパーにとうとう交戦を仕掛けるに至ったのである。

『見事だった。だがここまでだ』
いやぁ、と言いつつ脱出を図る標的に対し俺とエバラが挟み込むように接近。船首砲で重量砲撃を当てつつ接舷を図る・・・危険を予感し、敵船の腹に真っ直ぐ頭をつけようとした機動を修正。角度を浅く付け直す、直後火を噴いたのは敵艦の砲門であった。130程度の被害を受けつつも切り込みに成功。


瞬間背を冷たい汗が伝った。何という雄敵だ!この局面まで牙を隠し持ち、最も俺が油断するであろう瞬間に喉笛を食いちぎろうとしたのだ!正直言ってあとでログを見返すまで敵が水平射撃を発動していたことに気づいていなかったのである。FS造船によって大型クリッパーは3スロ程度の火力を持つに至ったことを完全に失念していたのだ。クリティカルを食らえば装甲を張っていないチーク製大型ガレオンでは危うかったであろう。動揺しつつも確実に仕留めるべく甲板戦に移行。この敵は断じてタイツ姿などではあるまい。油断無く仕留めねばならぬ。

予想通り、甲冑で身を固め、槍斧で武装した男が眼前に現れた。ここでの勝負は語るに値しない。2対1で挑んだ戦闘があるべき結果に落ち着いただけであったから。

『ふぅ・・・』
すべてが終わった後最初に出せた声は重い溜息だった。
『楽しめた。さて、日本まで頑張っていくぞ』
標的であった男はさばさばとした様子で言った。

俺たちは北へ。彼は南へ。
去り際に彼の背中に向けて、その言葉が相応しいと思い声をかけた。
『すばらしいタフガイだった。あばよ!』

時々この海では彼のような者に出会うことがある。
このゲームで海賊稼業を5年も続けられる理由の一つである。
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